食物安全的深層迷思

據說,大白兔糖曾經是周恩來最喜愛的零食,甚至是72年美國總統尼克遜訪華時的國家級禮物。所以,當消息指菲律賓食品及藥物管理局在大白兔糖驗出甲醛並頒令禁售。雖然大白兔糖的生產商上海冠生園隨即發表聲明,不排除出事的可是假冒的大白兔糖,不過,事件始終令不少人擔心,究竟這個世界還有甚麼食物可供安全食用?
過去幾年間,每隔一段時間,食物安全問題便成為新聞焦點。不過,忽然爆發出如此一大堆的食物安全問題,至今似乎仍然未有一個合理解釋,去拆解這個突發性現象。普遍的認知,就是中國大陸出口的食物數量日增,不過由於大陸商人缺乏道德意識,所以連帶有害食物也氾濫全球。
另一個說法,將矛頭指向貿易封閉主義,特別是已發展國家的政治既得利益者,透過挑撥起公眾恐慌,為封鎖農產品及食物貿易的舉動埋下伏筆。代表中國大陸出任世衞總幹事的陳馮富珍,便在周一煞有介事地提出,食品安全問題不能單單針對中國,並要求無論窮國富國都要好好監管食品生產,明顯是同時衝著以上兩類講法提出,也反映到食物安全早已由簡單的民生問題提升至外交層面。
不過,無論是以上那一種講法,其實都未能解答為何出現食物安全問題的個案數目在幾年間突然暴增。說是大陸商人唯利是圖,試問幾年間可以有甚麼巨大的根本改變,令大陸商人「忽然」不顧消費者死活?要知道,過去幾年間,資訊其實比過去更加自由流動,消費者對食品生產商的監督應有增無減。大陸的黑心食品事件,其實不少是由政府控制的官辦媒體揭發,要說是貿易封閉主義之下的輿論戰,似乎也不完全說得過去。
當然,可以說一直以來我們的日常食品都存在著各種有害成份,只是向來沒人在意,所以也相安無事。要是這說法成立,大前提就是當前所謂的食物安全問題,其嚴重性或多或少被誇大了。事實上,在不少有關食物安全事件中,有問題食品的有害成份含量甚為輕微,除非大量進食,否則對人體的影響並不顯著,而此等資訊通常都較易被人遺忘,加上執法機關也傾向以寧緊勿鬆的態度處理,令到普遍消費者產生食物不安全的觀感。
從經濟學角度分析,食物安全問題是典型的資訊不對稱。靠官僚機構來解決資訊不對稱的問題,通常的結局都會對資訊流通產生扭曲,反效果就是另一個極端的誤解*(misinformation)。當然,站在整體社會效益來看,這種betterbesafethensorry的態度也並無不可,只要不構成非理性的恐懼及不安,似乎已經是暫時為止最政治正確的局面。或者資訊科技的發展更上層樓,會有聰明的創業家想到解決的辦法。

*Misinformation這個概念在中文似乎沒有完全對等的繙譯,還望高手賜@@。

李兆富

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